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Rio de Janeiro trata de restaurar un cementerio de la época de esclavitud

Muchos de los esclavos enterrados en el cementerio eran musulmanes

28/12/2005 - Autor: Agencias - Fuente: Terra
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Vista de Rio de Janeiro.
Vista de Rio de Janeiro.
Ana de la Merced Guimaraes remodelaba su casa del siglo XIX en el viejo barrio carioca de Gamboa, cuando la obra se detuvo bruscamente. Al excavar en el jardín para verificar el estado de los cimientos, los trabajadores se habían encontrado con huesos humanos.

Guimaraes descubrió que el terreno de su casa correspondía al Cemeterio dos Pretos Novos -Cementerio de los Negros Nuevos-, un tosco camposanto para esclavos africanos que los historiadores creían perdido.

Diez años después, la ciudad quiere conservar el hallazgo, una de las escasas ventanas al pasado colonial de Brasil y una de las páginas más negras de su historia.

"Sin duda, es uno de los descubrimientos más importantes de la ciudad", dijo Andre Zambelli, director del Departamento del Patrimonio Cultural de la ciudad. "Esto demuestra que hubo comercio de esclavos, confirma lo que dicen los libros, coloca la historia en nuestras manos".

Se han recuperado 5.563 fragmentos de huesos y dientes, algunos tallados en los estilos propios de los pueblos que habitaban las márgenes del río Congo en las actuales Mozambique y Sudáfrica. También hallaron piezas de porcelana fina inglesa, utensilios de piedra y pipas africanas de arcilla, platos y adornos metálicos, todos arrojados a las tumbas como basura.

Rio consultó a especialistas de Nueva York, donde un cementerio africano apareció en pleno centro de Manhattan durante la construcción de un rascacielos en 1991, con los restos de por lo menos 419 esclavos o negros libres enterrados allí en la época colonial. El gobierno estadounidense designó al lugar un Hito Histórico Nacional en 1993.

"Es la misma relación, un reencuentro con la historia, el trabajo y la cultura africanas", dijo Zambelli.

Rio cree que su cementerio es más grande que el de Manhattan. Más de 20.000 cuerpos fueron enterrados allí entre 1769 y 1830, dijo Zambelli, pero no se sabe con exactitud porque no se llevaban registros: eran cuerpos de esclavos que murieron antes de ser vendidos.

Brasil fue el mayor mercado de esclavos africanos en el Nuevo Mundo. De los aproximadamente 10 millones de africanos traídos a las Américas, casi la mitad llegó a Brasil, para trabajar en las minas de oro y diamantes o en las plantaciones de café y azúcar.

En 1763, cuando Rio se convirtió en la capital de Brasil, los vecinos se quejaban del sórdido mercado de esclavos en las calles del centro, cerca del palacio de la familia real portuguesa.

Por eso se construyó el mercado en el barrio cenagoso de Gamboa, que se convirtió en el cementerio extraoficial de esclavos cuando no hubo más lugar en un camposanto franciscano. Se apilaba los cuerpos en la calle y se los quemaba antes de enterrarlos bajo un puñado de tierra.

Esto todavía subleva a los activistas por los derechos humanos.

"Este fue el holocausto de Rio", dijo Marcelo Monteiro, del Consejo Municipal de Defensa de los Derechos Negros. "Pocos saben que sucedió. Estamos redescubriendo un suceso que fue borrado de la historia".

Haidar Abu Talib, de la Sociedad Caritativa Musulmana, dijo que muchos de los esclavos enterrados en el cementerio eran musulmanes. Dijo que los ex esclavos siguieron siendo "invisibles" después de la abolición de la esclavitud en 1888, y que algunos brasileños prefieren que las cosas sigan así.

"Cuando terminó la esclavitud, al gobierno _en manos de las elites que se habían enriquecido con la mano de obra esclava_ no le interesaba convertir a los ex esclavos en ciudadanos plenos", dijo Talib en una ceremonia el 20 de noviembre, el Día de la Conciencia Negra. "Aún hoy, sus descendientes son víctimas de la injusticia social".

Aunque casi la mitad de los 183 millones de brasileños son negros o mestizos, la imagen de la "democracia racial" que el país se complace en presentar es un mito. La mayoría de los brasileños más pobres son negros.

El número de brasileños que ganan hasta 75,50 reales (34,47 dólares) mensuales disminuyó en 5 millones entre 1992 y 2001, pero el número de negros en ese rubro aumentó en medio millón, según un informe reciente del Programa de Desarrollo de las Naciones Unidas.

Los negros comprenden el 70 por ciento de la décima parte más pobre de la población y apenas el 16 por ciento de la décima parte más rica, según el informe. Los afrobrasileños ganaban en promedio 74 dólares mensuales en 2000, menos de la mitad del salario de los blancos en 1980.

"Los datos simplemente corroboran lo que es visible para cualquier observador: cuanto más se asciende en la jerarquía de poder, más blanca se vuelve la sociedad brasileña", dice el informe.

Frente a esa injusticia, Rio quiere crear un paseo e incluir el cementerio en el circuito turístico.

"Queremos construir un museo al aire libre, con un paseo desde los muelles hasta el cementerio, con folletos bilingües y un mapa que muestre los lugares de venta de los esclavos", dijo Zambelli. "Africa aportó a la fundación de la ciudad".

Pero Guimaraes duda de que la ciudad invierta en el cementerio. Las autoridades no han tratado de conservar los huesos, y las lluvias se llevaron algunos de ellos. Sus propios vecinos le guardan rencor porque denunció la existencia del antiguo cementerio.

"Nadie me apoya", dijo. "La gente me pregunta por qué lo hago. Cuanto más aprendo sobre el abuso de los africanos y veo cómo ha pasado al olvido, me comprometo a no permitir que lo olviden, mientras me queden fuerzas"
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