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Los elefantes en zoos viven 40 años menos

El estrés y el infanticio son algunas de las amenazas que afectan a estos animales en los zoos, según un estudio publicado en Science

28/12/2008 - Autor: Webislam - Fuente: Agencias
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Elefante en cautividad en un zoologico.
Elefante en cautividad en un zoologico.

Un estudio realizado por la Sociedad Real para la Prevención de la Crueldad a los Animales en West Sussex (Reino Unido), que se publica en la revista Science, ha demostrado que los elefantes que pasan su vida en los zoos europeos viven menos años. En cambio, los miembros de esta especie que se encuentran en reservas protegidas de Asia y África tienen menos problemas de salud y pueden ser más longevos. La diferencia puede ser de hasta 40 años.

Los elefantes establecidos en reservas protegidas en África o Asia viven más y mejor que sus congéneres cautivos en los zoológicos europeos, según un estudio publicado hoy en Science, que obliga a replantearse la situación de los 750 paquidermos encerrados en la Unión Europea.

La diferencia entre sus esperanzas de vida es muy significativa. Los elefantes africanos nacidos en zoos viven unos 17 años de media, cuarenta años menos que los individuos libres del Parque Nacional de Amboseli, en Kenia. Respecto a la especie asiática, los ejemplares nacidos en cautividad presentan una vida media de unos 19 años, frente a los casi 42 años de los elefantes utilizados por la industria maderera birmana. Según el estudio, la esperanza de vida en cautividad se ve recortada por la abundancia de infanticidios y casos de infertilidad, además de por patologías como el herpes, la tuberculosis y diferentes daños en las extremidades.

El estudio -en el que han participado la Sociedad para la Prevención de la Crueldad hacia los Animales del Reino Unido y varias universidades de Inglaterra y Canadá- sostiene que "trasladar elefantes a los zoológicos afecta su viabilidad", y señala al estrés y a la obesidad como posibles causas de la mortandad en estos parques de ocio urbanos.

Uno de los resultados más sorprendentes del trabajo, realizado con datos de 4.500 hembras (porque son más abundantes en los zoos que los machos), es que los elefantes nacidos en cautividad viven menos que los capturados en su medio natural y encerrados en parques zoológicos. Una de las autoras del estudio, Cynthia Moss, conocida como la mujer elefante por su labor de 30 años con estos animales en Amboseli, reconoce que no poseen una explicación certera para este chocante dato, pero apunta algunas hipótesis. "Quizá se deba a que las hembras libres recorren cientos de kilómetros durante la gestación y se alimentan directamente de la naturaleza, mientras que la dieta de las madres cautivas es mucho peor", sostiene.

A juicio de Moss, los datos revelados por este trabajo deben impulsar "la cancelación absoluta" de las capturas de ejemplares libres en sus hábitats de África y Asia para su traslado a parques zoológicos o circos. Además, según propone, "es necesario limitar la transferencia de individuos entre estas instalaciones", ya que, como señala el estudio, los traslados reducen la supervivencia de los elefantes asiáticos. Y lo mismo ocurre con las crías que son arrebatadas a sus madres en edades tempranas.

Recluidos en Europa

Moss cree que hacia el año 2050 los elefantes sólo deberían estar recluidos en una docena de "grandes y buenos parques zoológicos" a lo largo del continente europeo. Para ello, además de aplicar estas medidas, la investigadora pide que sólo los zoos que han demostrado su idoneidad para el mantenimiento de elefantes se lancen a la cría de estas especies.

En julio, el parque Selwo Aventura de la localidad malagueña de Estepona anunció el nacimiento del primer elefante asiático en España. La empresa propietaria de Selwo, Parques Reunidos, cuenta con otros tres ejemplares en Estepona y nueve más repartidos en los zoos de Madrid, Wroklow (Polonia) y Blackpool (Reino Unido). Según Moss y sus colegas, es necesario examinar a todos los elefantes enrejados en la UE en busca de síntomas de estrés y obesidad, para detectar individuos en peligro.

El elefante asiático está incluido en la lista roja de especies en peligro de extinción, ya que sólo quedan unos 40.000 ejemplares en el mundo, amenazados por la degradación de su hábitat y la caza furtiva.

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