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Los incendios forestales: Las ventajas inesperadas de un desastre no deseado

Los ecosistemas forestales se encuentran en continuo cambio, debido al viento, la lluvia, el sol y los incendios

11/09/2015 - Autor: Eyüp Nazır - Fuente: Revista Cascada
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Los efectos positivos de los incendios forestales pueden observarse también en la supervivencia de los miembros sanos de un ecosistema.

Los ecosistemas forestales no sólo son de vital importancia para los humanos, sino también para miles de especies. Los bosques ocupan vastas extensiones a los largo de nuestro planeta, e incluyen una gran variedad de formas de vida, desde las semillas hasta los árboles, pasando por los retoños y los arbustos. Los ecosistemas forestales se encuentran en continuo cambio, debido a diversos factores y fenómenos como son el viento, la lluvia, el sol y los incendios. A primera vista, algunos de estos fenómenos transformadores parecen ser negativos. Los incendios, por ejemplo, dejan a su paso ramas y troncos calcinados, y, al parecer, destruyen el bosque, sin embargo, detrás de estos incendios, se esconden varios beneficios.

En el hemisferio norte, donde la precipitación media anual es de aproximadamente 100 litros por metro cuadrado en las regiones frías y secas, dominan los bosques boreales con árboles con hojas en aguja. Por el contrario, el hemisferio sur se encuentra dominado por la sabana; en la que arbustos y praderas ocupan millones de hectáreas.

Es estas regiones, los incendios naturales constituyen el factor más importante de las alteraciones de los ecosistemas. Al observar el resultado de estos incendios, en ocasiones parece que hubiera sido programado el momento, el lugar y la forma de propagarse.

Ejemplos de ecosistemas que dependen de los incendios

La piña de la especie pino gris (Pinus banksiana), la cual se encuentra en abundancia por todos los bosques norteamericanos y canadienses, requiere de un incendio forestal total para soltar sus semillas, de hecho, la piña de esta especie puede permanecer cerrada en los pinos durante años, debido al clima y a la capa de resina que la recubre. Las semillas que se mantienen en las piñas esperan al siguiente incendio, y es entonces cuando las brácteas de la piña se abren, debido al calor generado por éste, a fin de que las semillas emprendan su recorrido hacia un pedazo de tierra en el que poder crecer.

En este caso, el papel del fuego es de gran importancia, no sólo para la dispersión de las semillas, sino también para la preparación de la germinación. El alto grado de humedad y las bajas temperaturas de los bosques de estas regiones retrasa la descomposición de las hojas caídas, y esta capa de material muerto sobre el suelo mineral obstaculiza que las semillas alcancen el suelo. Cuando las brácteas de las piñas se abren, con la ayuda de un incendio forestal, esta gruesa capa de hojas muertas es también eliminada para que reaparezca una tierra fértil.

Otro ejemplo de los incendios que benefician a las plantas es el de la vegetación de chaparrales de los bosques norteamericanos. Este tipo de flora se compone de plantas leñosas de escasa altura y hoja perenne, así como de plantas no leñosas de hoja caduca. Durante el calor y el clima seco del verano, esta cubierta vegetal es especialmente vulnerable a los incendios, los cuales dejan a su paso una capa de color negro oscuro que se compone de estructuras y partes sin quemar, así como de las cenizas de las plantas. Este panorama, en principio desolador, oculta en realidad varias bellezas, las cuales sólo emergen tras una serie de fenómenos.

Las gotas de espiga dorada (Dicentra chrysantha), la cual pertenece a la familia de chaparrales de hoja perenne, está muy influenciada por los incendios. La semilla de esta planta necesita un incendio en la fase de germinación y estar expuesta al humo durante al menos 10 minutos.

Los efectos positivos de los incendios forestales pueden observarse también en la supervivencia de los miembros sanos de un ecosistema. Debido a su gruesa corteza, el abundante pino ponderosa (Pinus ponderosa) de Norteamérica se ve mínimamente afectado por los incendios forestales de grado medio y bajo que tienen lugar de cada 5 a 20 años. Los miembros débiles y enfermos de estos densos bosques se calcinan a consecuencia de los incendios forestales naturales, mientras que los árboles sanos y de corteza gruesa sobreviven, lo que evita las posibles epidemias de los organismos forestales nocivos que habitan en los árboles enfermos. Entretanto, gracias a estos incendios periódicos, se eliminan la cubierta vegetal muerta y los árboles caídos o muertos, evitando así incendios de mayor envergadura.

En la región este del Mediterráneo, abundan el pino de Chipre, el pino amarillo, el pino negro, el pino carrasco y el pino piñonero. Entre ellos, el pino de Chipre se extiende a lo largo de una amplia zona, sobre todo, en las regiones más sensibles a los incendios, pero al estar dotado de una corteza más gruesa que la de otro tipo de pinos, se ve mínimamente afectado por incendios forestales de grado bajo o medio. Por otro lado, el calor del incendio hace que las semillas de las piñas sean arrojadas a una gran distancia, lo que les permite llegar a suelos fértiles, facilitando así la ampliación del bosque.

Referencias
Fuller, M. 1991. Forest Fires: An Introduction to Wildland Fire Behavior, Management, Firefighting, and Prevention, SD421.F84, Wiley & Sons, Inc., NY, págs. 238.
Keeley, J. E. 2007. «Chaparral and Fire», Fremontia, Vol. 35:4, págs. 16-21.
Bond, W. J., Wilgen, B.W. 1996. Fire and Plants, SE18HN, UK, Chapman & Hall, UK, págs. 259.

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