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Picante pero imprescindible: La sabiduría detrás del picor de los pimientos

¿Por qué nos gusta comer pimientos picantes?

31/07/2015 - Autor: Ali Fethi Toprak - Fuente: Revista Cascada
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La capsaicina de los pimientos picantes se podría utilizar como supresora del dolor.

Del mismo modo que todos los alimentos de los omnívoros, los pimientos —dulces y picantes— han sido creados genuinos y con una forma inteligente para resultar atractivos a la hora de comerlos y ayudarse a sí mismos a reproducirse.

Las plantas y sus frutos son el sustento de los seres herbívoros, incluídos los seres humanos. A menudo son de colores brillantes —rojo, naranja, amarillo, violeta o verde— que nos invitan a una comida deliciosa. Pero no todas las plantas se pueden comer.

De hecho, algunas plantas están diseñadas para no ser apetecibles, ya sea por su aspecto o su olor; algunas incluso tienen espinas, superficies pegajosas o vellosidad, para disuadirnos de comerlas. Otro factor importante que protege a las plantas de los herbívoros es la presencia de sustancias químicas precisas que inducen el vómito y el dolor, o que pueden ser tóxicas.

Existen plantas que necesitan ser comidas para poder así propagar sus semillas. Por lo tanto, sus frutos exhiben una piel jugosa y sabrosa y desprenden aromas perfumados. Entonces, ¿por qué los pimientos picantes son diferentes? A pesar de tener buen color, ser jugosos y desprender un olor dulce, son también picantes, y esto no es para nada agradable en la alimentación de los animales.

Un estudio reciente del Instituto Universitario Estatal Chile Pepper de Nuevo México determinó que el pimiento picante que produce más ardor es el pimiento denominado Pimiento Trinidad Moruga Scorpion. Fue seleccionado entre 125 variedades. Los investigadores lo dejaron secar y lo molieron hasta reducirlo a polvo y, posteriormente, aislaron su principio activo. Así fueron capaces de determinar que el pimiento Trinidad Moruga Scorpion alcanza alrededor de 1,2 millones de unidades en la escala de sustancias picantes de Scoville. Es tan potente que puede inducir la sudoración y las lágrimas y, por supuesto, deja la boca ardiendo.

¿Qué hace que los pimientos picantes piquen?

Los animales están equipados con receptores como el TRPV1, situado en las terminaciones nerviosas de la boca, que detectan calor. Los pimientos picantes producen una sustancia química llamada capsaicina. La capsaicina se une y activa los receptores TRPV1; por lo tanto sentimos un calor similar a una sensación de ardor. En realidad, la capsaicina no actúa aumentando la temperatura de la boca sino que imita este proceso. Ya que la capsaicina se disuelve principalmente en aceite, el agua potable no ayuda mucho a deshacerse de la sensación de ardor. El agua fría solo ofrece ayuda temporal. Sin embargo, el consumo de ayran (una bebida turca a base de yogur) alivia el picor mediante la eliminación de la capsaicina debido al contenido de aceite presente en dicha bebida. Curiosamente, aunque los mamíferos tienen receptores para detectar la capsaicina, los científicos han descubierto recientemente que las aves carecen de esta capacidad.

La capsaicina disuade el consumo en mamíferos

Un hecho interesante es que los pimientos picantes necesitan ser ingeridos para propagar así sus semillas a través de los excrementos de los animales. Si esto es así, ¿por qué los pimientos picantes contienen la tan desagradable capsaicina? Para descubrir la sabiduría oculta tras esta contradicción, Joshua Tewksbury realizó un estudio con un grupo de ratones y pájaros, y se encontró que las aves no distinguen entre los pimientos dulces y picantes en su dieta. En este estudio, tanto los ratones como los pájaros comieron la misma cantidad cuando se les alimentó con comida mezclada con pimientos dulces. Sin embargo, los ratones se negaron a comer alimentos mezclados con pimientos picantes, mientras que los pájaros comieron felizmente esa mezcla. Además, el análisis de los excrementos de las aves y los ratones mostró que las semillas que pasaron a través de los sistemas digestivos de las aves estaban intactas y eran totalmente fértiles, por lo que podrían germinar, mientras que las semillas ingeridas por los ratones estaban o bien trituradas o semidigeridas, por lo que no eran fértiles. Esto significa que el papel de la capsaicina en los pimientos picantes es disuadir a los mamíferos que destruyen sus semillas mientras que en las aves este alimento no resulta molesto. Este es un gran ejemplo de la interdependencia inteligente.

La capsaicina como agente antifúngico de los pimientos

La infinita sabiduría de la capsaicina también protege a los pimientos contra los hongos. (Figura 1)

Otro estudio realizado por Tewksbury mostró que los pimientos picantes están relativamente protegidos contra las infecciones por hongos. Tewksbury demostró que el aumento de dosis de capsaicina inhibe el crecimiento de hongos. Este hallazgo es paralelo al de un menor crecimiento de hongos en los pimientos picantes si se les compara con los pimientos dulces.

Pero, ¿qué pasa con los insectos? ¿Cómo se protegen los pimientos de los insectos?

Adaptaciones contra insectos

Curiosamente, las pieles de los pimientos picantes y dulces tienen diferentes grados de espesor. Se cree que esto es una ventaja para los pimientos dulces. Además, esta capa protectora está hecha de lignina, la cual está hecha del mismo material que la capsaicina y ayuda a proteger de otras amenazas. Esto permite que los pimientos se adapten a muchos entornos diferentes. Por ejemplo, ante la presencia de contaminación por hongos, un pimiento podría ser capaz de producir más capsaicina y disminuir la producción de lignina, o viceversa.

¿Por qué nos gusta comer pimientos picantes?

Los seres humanos se diferencian de los mamíferos en su amor por los pimientos picantes. Hay diferentes explicaciones de por qué nos gusta comer pimientos picantes a pesar de que producen ardor. Algunos expertos afirman que los pimientos picantes son buenos para nuestra salud ya que reducen la presión arterial, tienen efectos antimicrobianos, y además aumentan la salivación convirtiendo así una dieta aburrida en algo divertido. Por otro lado, algunos expertos hablan desde la perspectiva de las emociones humanas y sostienen que, en realidad, nos imponemos a nosotros mismos la ingesta de pimientos picantes a pesar de la sensación de ardor que nos producen. Algunos estudios sugieren que la capsaicina podría también suprimir ciertos dolores.

El pimiento picante o la capsaicina como supresores del dolor

Algunos estudios sugieren que la capsaicina de los pimientos picantes se podría utilizar como supresora del dolor. Un estudio realizado en ratones que carecen de receptores del calor TRPV1 demostró que el aumento de la activación de TRPV1 a largo plazo por la capsaicina podría aliviar el dolor tras la acumulación de altas dosis de Ca2 + en las células. Esto se logra mediante la supresión tanto de las actividades celulares como de la transmisión del dolor a través del sistema nervioso.

Los pimientos picantes producen un ardor que nos gusta tanto que parece que vamos a seguir consumiéndolos. Como cualquiera otros seres de la creación, los pimientos dulces o picantes son susceptibles de tener muchos más niveles de inteligencia que aún están por descubrir.

Referencias
Tewksbury Lab. Retrieved from: http://faculty.washington.edu/tewksjj/res_pai.html Extraído el 18.2.2012.
Yalgın. Ç. 2012. Acı biberler niye acı? (Why Are Peppers Hot?) Açık Bilim. Extraído de http://www.acikbilim.com el 18.2.2012.
Zivkovic, B. 2006. Hot peppers - Why are they hot? A Blog Around The Clock.

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