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John O. Hunwick: El sabio que aprendió en Timbuktu

In Memoriam

02/06/2015 - Autor: Antonio de Diego Gonzalez
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Prof. John Hunwick

El investigador John O. Hunwick fallecía el 1 de Abril en Illinois tras una terrible enfermedad. Nacido en 1936 en Inglaterra ha sido la principal voz en los estudios sobre la historia África Islámica en el siglo XX. Una dolorosísima perdida para todos los que nos dedicamos al estudio de las culturas del Islam en África.

Hunwick, tras servir en África en el ejercito británico, como muchos otros africanistas, estudió en el prestigioso SOAS (School of Oriental & African Studies) de la Universidad de Londres. Allí estudió árabe con Marsden Jones y cultura islámica con Bernard Lewis, Peter Holt and Ann Lambton. Se graduó en 1959 el primero de su clase y con honores.

En 1960 se unió a la Universidad de Ibadan (Nigeria) donde además de impartir árabe, se empezó a interesar por los manuscritos islámicos microfilmandolos y estableciendo el Centre of Arabic Documentation. En 1967 volvió al SOAS para enseñar árabe y en 1969 marchó a Ghana como Associate Professor como especialista en historia africana. Allí empezó a interesarse por Tumbuctú y el imperio Songhay. De ese interés nació su brillantísima tesis doctoral (1974) basada en una edición, traducción y comentario de las respuestas al-Maghali a las preguntas de Askiya al-hajj Muhammad de Songhay sobre fiqh mâliki, publicada por Oxford University Press.

En 1991 se trasladó a la Universidad de Northwestern donde ayudó a fundar uno de los centros de élite para el estudio del pensamiento y la historia africana: ISITA (Institute for Study Islamic Thought in Africa), la cual incluye el mejor archivo del mundo en cuestiones de manuscritos africanos. Un trabajo que realizó con John Paden.

Hunwick fue editor de la colección Islamic Africa publicada por Brill y de la revista Sudanic Africa: a Journal of Historical Sources. Sus publicaciones incluyen Shari'a in Songhay: The Replies of al-Mighili to the Questions of Askia al-Hajj Muhammad (1985), Timbuktu and the Songhay Empire (1999) , Jews of A Saharan Oasis: Elimination of the Tamantit Community (2006), The Hidden Treasures Of Timbuktu (2008).

Por último habría que reseñar Arabic Literature of Africa editado en Brill y que podríamos considerar como el mejor legado que deja a las generaciones de nuevos investigadores. Con cuatro volúmenes —de aproximadamente unas 1000 páginas cada uno— se trata de un monumental trabajo que recoge las referencias de la mayoría de los manuscritos publicados en árabe o por autores arabófonos en África. Un trabajo/catálogo fascinante (pues menciona además de manuscritos, ediciones de mercado , grabaciones, ediciones, etc.), aunque aún no esté acabado , facilita mucho la labor de los especialistas en este tema. Los volúmenes II y IV, por ejemplo, son de incalculable valor para trazar la historia intelectual de  África Occidental. La lista de autores con su biografía y catálogo hace que sea muy sencillo el conocimiento y la localización de las fuentes. 

Ante está gran perdida solo podemos decir GRACIAS Profesor, dandole las gracias por su trabajo y afirmar, con toda la fuerza posible, que nunca se irá de nuestra memoria por los aportes tan grandes que ha hecho al campo de los estudios africanos contemporáneos.


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